智能家居進入戰國時代?

研究機構Harbor Research預估,2020年,智慧家庭市場規模將達千億美金。到底Amazon、Apple以及Google三大科技巨頭,目前在智慧家庭領域有何發展態勢?

無所不在,無所不賣 – Amazon Echo

為了深入家庭生活, Amazon在2014年底推出一款智慧型藍芽喇叭「Echo」,結合語音助手服務「Alexa」。Echo接收使用者發出的語音指令後,經過Alexa處理,就能控制家電、訂購比薩、聯絡Uber、或在Amazon的線上商店進行採購。種種便利服務都是為了將廣大的銷售通路滲透進每戶家庭。

對智慧家電的第三方廠商,Amazon持開放態度,盡量降低進入門檻。如同他們簡潔的購物流程 – 廠商若想開發與Echo相容的智慧家電,只需花15分鐘填寫線上表單取得開發文件,不需經過冗長的官方驗證或繳交高額申請費用。

Echo推出後獲得多數好評,但部分使用者仍發現Alexa的語音處理有很大的進步空間。舉例來說,像是「Alexa,來點爵士風格的音樂吧。」這類較為抽象的句子,或是過重的口音都必須多試幾次才能讓Alexa正確理解。

總結而論,Amazon在電子商務累積了大量的消費數據,加上提供給「Prime」付費會員包含書籍、音樂、影劇等豐富的多媒體內容,以及納入快速擴張的開發生態系是Amazon最大的優勢。如果Alexa的語音處理獲得改善,將優勢轉換為獲利,Amazon在智慧家庭的領先地位會更加穩固。

專注完美,小心謹慎 – Apple HomeKit

Apple在2014年中的全球開發者大會(WWDC)中首次發表智慧家庭應用「HomeKit」,試圖挾帶行動領域獲得的成功進入智慧家庭市場。智慧家電廠商們也摩拳擦掌,準備爭取成為合格供應商,看來Apple再度席捲新的市場似乎不是問題。

事實上,當年iPod上市後,Apple發現副廠的周邊設備品質參差不齊,為了避免劣質周邊設備影響自家產品在消費者心目中的印象,自2005年開始推行MFi認證,廠商必須通過所有測試項目才能獲得官方認證,漫長的過程往往需時2年。

嚴格認證的好處是讓設備製造商、應用開發者有清楚的規範能夠遵循,統一介面也讓彼此在整合上不會產生衝突。然而冗長的認證過程對現金流量吃緊的新創公司來說是不可承受之重,對已有產品問世的供應商,也得為Apple重新量身訂做,增加產品線的複雜度及研發成本。

根據Apple官網,目前通過HomeKit認證且上架的廠商只有8家。相對Amazon及Google分別以Echo及Home作為智慧家庭的中樞,Apple目前仍然只能透過裝置上的「Home」app加上Siri來控制各種設備,相較Amazon和Google直覺的語音介面仍多了一層隔閡。

但無論如何,Apple擁有傑出的語音助手Siri、引以為傲的人機介面及工業設計水準,讓Apple在智慧家庭的競逐中仍是不可忽視的一股力量。若能改善第三方廠商認證的效率,可以期待接下來Apple帶給大家越來越多令人耳目一新的應用。

聰明貼心,急起直追 – Google Home

提到技術能力,Google有擊敗棋王的人工智慧「AlphaGo」、智慧溫控「Nest」、多媒體串流播放器「Chromecast」。2016年10月發表智慧型喇叭「Home」後,包括SAMSUNG、PHILIPS在內的智慧家庭廠商也快速地推出與Home相容的產品,初期發展速度非常驚人。

Google之所以能夠快速搶下進軍智慧家庭的灘頭堡,主要得益於行動時代經營Android系統的經驗。為了吸引更多廠商加入開發,Google將Android的原始碼開放,廠商不需取得認證,可依照需求自行修改內容。到了智慧家庭領域,只要開發商遵照基本的開發指南略做修改,就可以把現有產品和Home整合在一起。

除了產品策略讓Home站穩了第一步。Google的語音助手「Assistant」優異的自然語音處理及搜尋引擎也是Home的獨到之處。

Google強大的搜尋引擎也讓Home搖身一變成為解決各種疑難雜症的萬能管家。比方說,在聖誕派對上,你可以這麼說:「Hey Google,來點應景的音樂吧。」來自Youtube的應景音樂流瀉而出;出門前想知道路況:「Hey Google,我該走哪條路才不會塞車呢?」Google Map自動幫你將上班沿路的路況顯示在螢幕上。

若Google能夠將Android的開發能量適當地導引至智慧家庭,吸引廠商設計多元的設備進入家中各個角落。開放多帳號分享、再把各種好用的服務如Gmail、Calendar加以整合,打造Home成為家裡每位成員的萬能管家。即使進入市場的時間點最晚,相信Google仍然可以快速地迎頭趕上。

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